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Review / Paul Heyer Communications and History. Theories of Media, Knowledge, and Civilization Wesport, Connecticut, Greenwood Press, 1988, 197 pp.
PAUL HEYER
Communications and History. Theories of Media, Knowledge, and Civilization, Wesport, Connecticut, Greenwood Press, 1988, 197 pp.

Paul Heyer, en Communications and History, ha intentado llevar a cabo un resumen de las interpretaciones que se han realizado sobre lo que ha sido la comunicación en la historia desde el siglo XVIII a la actualidad, A este límite temporal hay que añadir un límite que el propio autor manifiesta: sólo considera los pensadores de habla inglesa y francesa. Heyer, que es un testigo fiel de lo que comenta, tiene que enfrentarse con el inconveniente de empezar su exposición en fecha tardía, cuando ya se había reflexionado profusamente sobre los fundamentos de la comunicación humana. Así, por ejemplo, asimila indiscriminadamente el problema del origen del lenguaje con el del carácter convencional o no convencional de los signos y se sitúa en la perspectiva del siglo XVIII. Mientras la cuestión del origen histórico del lenguaje, que tanto atrajo a Condillac (1715-1780), Monboddo (1714-1799) y Rousseau (1712-1778) entra de lleno en el terreno de lo inverificable, existía ya toda una tradición desde la Antigüedad que ponía de manifiesto que los signos del lenguaje eran convencionales, Por tanto, insinuar, como insinúa el autor, que desde Locke se advierte el origen puramente humano de los signos es una evidente exageración. Iniciar el estudio en el siglo XVIII presenta, sin embargo, algunas ventajas. Sin duda un tema central de la ilustración es la historia. Historia que se concibe como un progreso, como una marcha hacia la civilización. Incluso el tópico que conduce a dividir la historia en tres etapas: estado salvaje, barbarie y civilización, fue formulado por un pensador tan característico como J.J. Rousseau. Evidentemente, en el siglo XVIII se plantearon cuestiones fundamentales para la interpretación de lo que habían sido las comunicaciones: el lenguaje oral y el lenguaje gestual, la escritura que permite definir a una sociedad como civilizada, la diversidad de signos utilizados para transmitir información, la escritura como ampliación de la memoria, el contraste entre tradición oral y tradición literaria, el papel de la imprenta en el desarrollo de la civilización... Parece estar uno leyendo los temas tratados en nuestro siglo por Innis y Mc Luhan entre otros. Filólogos, historiadores, pensado- res sociales, antropólogos, contribuyeron a elaborar los conceptos básicos de la historia de las comunicaciones durante el siglo XIX. Heyer, que sólo de pasada se refiere a los precursores alemanes de la teoría social de la comunicación, analiza la obra de filólogos como Max Muller (1823-1900) y William Dwight Whitney (1827-1894) ; historiadores de la escritura como Isaac Taylor (1829-1901) ; antropólogos como
Lewis Morgan (1818-1881) y Edward Bumett Tylor (1832-1917); sociólogos como Robert Park. Es decir, se trata de autores británicos y americanos. En ellos se pueden encontrar cultivadores de las diversas disciplinas que cooperan a la creación de la historia de las comunicaciones como un saber interdisciplinar. Si en el siglo XVIII los principales aspectos de la comunicación se formularon en términos de ensayo filosófico, en el siglo XIX se sentaron las bases para un tratamiento más científico de la comunicación en la sociedad. Con todo, la perspectiva unitaria exigía que se desarrollasen los medios informativos tal como se han desarrollado en el siglo XX. Heyer presenta como precursores al australiano Gordon Childe (1892-1957) y al americano Lewis Mumford (n. en 1895). Arqueólogo el primero e inclasificable el segundo, reflexionaron sobre el papel de la técnica en la evolución social, coincidiendo en su planteamiento con las ideas de Innis y Mc Luhan. Estos dos autores, que constituyen el núcleo del estudio de Heyer, recogieron la tradición que hemos expuesto y dotaron a sus investigaciones de una autonomía científica. Harold Adams Innis (1894-1952), especialista en Historia Económica del Canadá, consagró los últimos años de su vida a la Historia de la Comunicación: Empire and Communications (1950), The Bias of Communication (1951), Changing Concepts of Time (1952). Su método de presentación del tema de la comunicación se basa en aforismos, consideraciones generales y notas a pie de página. Innis no llevó a cabo una revisión completa de la comunicación en la historia. Su análisis alcanza las civilizaciones del Próximo Oriente, Grecia y Roma, Europa y América del Norte. Innis, por su origen académico, ve la comunicación con una perspectiva social. Cada sociedad se define por el medio de comunicación empleado: lenguaje oral; escritura sobre piedra, arcilla, papiro, pergamino; imprenta y medios electrónicos. Innis, que murió en 1952, no pudo asistir al pleno despegue de la televisión. Dos ideas pueden permitir comprender el sentido del pensamiento del historiador canadiense: el poder, la organización social, se apoyan en el modo en que la comunicación se produce. Según el medio empleado hay sociedades conservadoras, orientadas a mantener una cultura heredada (”time-biased so- cieties”), o bien orientadas al presente y al futuro, con un carácter expansivo (”space-biased societies”). El libro manuscrito y el libro impreso representarían perfectamente ambas etapas. Preocupado por mantener una dimensión humanista en la comunicación, Innis sintió predilección por la Grecia primitiva cuando convivieron la tradición literaria, que permitió el avance científico y técnico, y la tradición oral que garantizaba una relación más humana y directa entre los hombres.
Completa lo que Heyer llama la ”canadian connection” la figura de Herbert Marshall Mc Luhan (1911- 1980). Mc Luhan, según el autor de Communications and History, reflejó en sus libros lo que estaba en el ambiente de los anos 60. Se convirtió en uno de los profetas del momento. De un modo asistemático,
con una aproximación en mosaico como indica en la Galaxia Gutenberg (1962), Mc Luhan completa a retazos, con técnica impresionista, el panorama histórico de la comunicación. Innovador en el método es muy tradicional en su periodificación de la historia de la comunicación y en sus preferencias. Si Innis, debido a su formación como historiador de la economía, tiene una perspectiva social, Mc Luhan se inclina por una interpretación psicológica. Los medios son una prolongación de los sentidos. Heyer habla de un determinismo tecnológico: el mensaje está condicionado por los medios técnicos empleados en su difusión..De acuerdo con este criterio divide Mc Luhan las etapas de la comunicación: fase oral (predominio audiotáctil), escritura fonética (aún no totalmente separada de la anterior, como lo demuestra el hecho de que algunas cosas se escriben para ser leídas), la revolución de la imprenta o Galaxia Gutenberg (con hegemonía de la vista), la era de los medios electrónicos con la que se vuelve a la tribu (aldea global). En esta última etapa pueden reconciliarse los sentidos, utilizar todos los recursos cognoscitivos del hombre y apartar el individualismo engendrado por la imprenta, por la lectura personal de los libros. Mc Luhan completó su visión histórica en Understanding Media (1964). En este ensayo estableció su bien conocida distinción entre medios calientes y medios fríos, entre medios que exigen una más activa utilización (imprenta, radio y cine) y medios ante los cuales el comportamiento es más pasivo (conversación coloquial, teléfono, televisión). Heyer concluye con el pensador francés Foucault (1926-1983). Quizá porque este filósofo se centra en la evolución histórica del discurso, el medio de comunicación por excelencia, que como recurso técnico fundamental subyace a toda tarea informativa. Quien ha leído atentamente Communications and History agradece al autor la síntesis que presenta, pues se trata de un punto de partida interesante para adentrarse en lo que han sido las comunicaciones en la historia.

Juan María Guasch

 

Juan Mª GUASCH

 

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