Noticias© Comunicación Institucional, 31/08/2006

Universidad de Navarra

¿Qué es eso de la biotecnología?

Autor: Francisco Errasti
Director general del CIMA
Universidad de Navarra

Fecha: 31 de agosto de 2006

Publicado en: Diario de Navarra

Pocas palabras, como esta de la biotecnología, han adquirido en poco tiempo una aureola tan prometedora. Parece investida de una magia capaz de solucionar, de modo rápido y eficaz, muchos de los problemas que aquejan a nuestra sociedad. Y, sin embargo, su esencia es poco conocida por el gran público porque sus contornos se muestran borrosos e imprecisos, incluso con la envoltura de alguna amenaza desconocida. Un hecho real parece evidente: la biotecnología está invadiendo nuestra vida cotidiana porque casi todo lo que nos rodea es naturaleza viva y la ciencia está descubriendo sus secretos e imitando sus procesos. Nunca, como hoy, el hombre ha participado del acceso al pudoroso misterio que alberga el mundo en que vivimos.

La biotecnología consiste en utilizar la capacidad de los seres vivos para transformar sustancias y lograr un cambio u obtener, con su acción, un producto nuevo. Parece sencillo pero no lo es: antes hay que conocer el mundo interior de esos seres y descubrir cómo y por qué actúan.

Los productos farmacéuticos con los que estamos tan familiarizados -¿quién no consume fármacos hoy en día?- no son lo mismo que los biotecnológicos. Aquellos proceden de una elaboración sintética de productos químicos y estos últimos, de la capacidad de transformación que tienen los seres vivos. Un conocimiento profundo de la biología y más exactamente de las biociencias -ciencias de la vida-, y en concreto de los avances de la biología molecular e ingeniería genética, han conducido al desarrollo imparable de la biotecnología en campos como la alimentación, el medio ambiente y la biomedicina.

La biotecnología vegetal estudia el modo de mejorar la calidad de los cultivos, por ejemplo, con plantas que sean capaces de producir un insecticida natural en lugar de los actuales que tienen algunos efectos nocivos. Pero también se enfoca a variedades productoras de fármacos.

La tendencia depredadora o simplemente el descuido sistemático del hombre con el medio ambiente trata de remediarlo la biotecnología medioambiental, por ejemplo, con bacterias seleccionadas capaces de alimentarse de residuos industriales, de petróleo para la limpieza de petroleros, etc.

Aplicaciones para la salud

Estamos entrando en la nueva revolución de la biomedicina una vez que se ha descifrado el código genético del ser humano y que obtengamos el conocimiento de las proteínas codificadas por cada uno de los genes que integran el genoma humano. Las aplicaciones para la salud humana resultan prometedoras: por ejemplo, el conocimiento de las mutaciones en los genes causantes de enfermedades permitirá el diagnóstico precoz, pero a su vez hará posible el desarrollo de modelos en los que se experimentará con nuevos fármacos y permitirá, en un futuro, reemplazar el gen defectuoso por uno correcto -como se cambia la pieza de precisión de un reloj- mediante técnicas de terapia génica. Por no hablar de la terapia celular y su aplicación regenerativa en órganos y tejidos.

En 21 de los 25 últimos años las compañías farmacéuticas han ocupado los primeros lugares en el ranking de beneficios de las mejores empresas que publica Fortune. Sin embargo, y a pesar de su enorme inversión en investigación, en los últimos 5 años la productividad de las empresas biotecnológicas está siendo superior.

En el año 2003 las empresas biotecnológicas superaron a las farmacéuticas en el número de moléculas aprobadas por la FDA (organismo norteamericano que autoriza el uso de nuevos fármacos para ensayos clínicos). Y en el 2005, 20 de los 35 nuevos productos con mayor potencial proceden de las empresas biotecnológicas. El futuro es de estas últimas.

La maravillosa complejidad del ser humano requiere, desde el punto de vista de la biología, la integración de todo el conocimiento que se ha logrado en los últimos decenios, de manera que participen la ingeniería y la biomatemática, la bioinformática y la física, la genética y la bioquímica, para conocer la luminosa realidad de la vida en su proceso siempre cambiante. En eso estamos, pero solo triunfarán quienes sean capaces de trabajar de modo multidisciplinar, abriéndose a otros grupos y compartiendo el conocimiento para adquirir la visión global que requiere la investigación.

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