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Noticias © Comunicación Institucional, 04/10/2004Universidad de Navarra
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Premios Nobel de Medicina, 2004: Un gran avance en la biología molecular del sistema olfatorio
Autor:Luis Mª Gonzalo Sanz
Catedrático de Anatomía
y profesor honorario
Universidad de Navarra
Fecha: 4 de octubre de 2004
Publicado en:  Diario de Navarra

La Academia del Karolinska Institut (Estocolmo, Suecia), que es la que designa los premios Nobel, difundió quiénes han sido galardonados con esta tan codiciada distinción: se trata de dos investigadores estadounidenses. Uno es el profesor Richard Axel, de 58 años, que investiga en la Universidad de Columbia, Nueva York, y la profesora Buck, de 57 años, que trabaja en el Centro de investigación Fred Hutchinson, en Seattle.

El campo de investigación de ambos es el sistema olfatorio de los mamíferos, y los brillantes descubrimientos que han realizado en esta área son los que han motivado la concesión del Nobel.

El Prof. Sten Grillner, de la Academia Karolisnka, en una declaración, ha dicho que, hasta las investigaciones de los recién laureados, el sistema olfatorio era un misterio. Esta afirmación es, sin duda, excesivamente radical. Se sabía bastante: conocíamos la zona de la mucosa pituitaria donde se encuentran las células olfatorias, su morfología, se conocía, asimismo, la vía olfatoria y los centros nerviosos relacionados, etc.

La aportación de los nuevos Nobel ha sido descubrir que cada célula olfatoria posee un solo tipo de receptor y que cada receptor detecta un número muy limitado de partículas olorosas, es decir, las células olfatorias gozan de una gran especialización. Por ello, sobre todo los animales, pueden distinguir como diferentes un enorme número de olores, más de diez mil, según la profesora Buck, y pueden percibir un olor aunque existan escasísimas partículas olorosas. También han descubierto que las proteínas que constituyen los receptores olfatorios están controladas por más de mil genes diferentes.

El primer trabajo que ambos Nobeles publicaron conjuntamente sobre sus investigaciones olfatorias data de 1991. Después, han continuado trabajando por separado pero siguiendo líneas paralelas y complementarias. Dado que han recibido el Nobel en plena madurez es de esperar que todavía nos sorprendan con importantes contribuciones en la biología molecular del sistema olfatorio.

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