La revolución científica del siglo XVII se debe a la evolución del pensamiento y al desarrollo de la ciencia experimental, a la filosofía cartesiana, que sustituía el conocimiento sensitivo por el del raciocinio, y a la doctrina copernicana, que demostraba la superioridad de las matemáticas y el cálculo exacto sobre las sensaciones. Tampoco hubiese sido posible esta revolución sin el descubrimiento del microscopio, que permitía a los científicos ver «lo pequeño» de los seres vivos, su constitución interna y lo que ésto aportaba al funcionamiento de sus miembros y órganos. El microscopio permite descubrir algo que después, por medio del dibujo y del grabado, se amplifica y difunde.

Durante la segunda mitad del siglo XVII tienen lugar importantes descubrimientos en anatomía, histología, citología animal y vegetal; también se aclaran misterios relativos a los procesos de reproducción. Estos progresos científicos van asociados a Malpighi, y Grew; ambos por separado realizaron importantes progresos en el estudio de la microscopía de las plantas.

Retrato de Nehemiah Grew
Retrato de Robert Hooke
Robert Hooke brillante investigador, pionero del método científico moderno de la comprobación de las teorías mediante experimentos y observaciones. Valiéndose del microscopio descubrió y dio el nombre de células a las cavidades poliédricas del corcho y en el campo de la física y astronomía formuló la teoría de la elasticidad y la teoría del movimiento planetario.
Nehemiah Grew (1641-1712)
Robert Hooke (1635-1703)
Leeuwenhoek construyó su primer microscopio en 1660, con el que descubrió protozoos y bacterias e hizo visible la estructura microscópica de las plantas.
Retrato de Leeuwenhoek
 
Leeuwenhoek (1632-1723)
Retrato de Jan Swammerdam Swammerdam hizo estudios microscópicos de animales, realizó la primera descripción de los glóbulos rojos de la sangre y descubrió las válvulas de los vasos linfáticos; también realizó importantes observaciones sobre la morfología de los insectos. Malpighi es el primer fisiólogo que trabaja con microscopio, en su obra Anatome plantarum y De ovo incubato… (1675-79) pone las bases de futuras investigaciones de la fisiología vegetal y animal. Estudia microscópicamente y de forma comparada la anatomía de las plantas. El estudio del embrión del pollo le convierte en fundador de la embriología descriptiva.
Jan Swammerdam (1637-1680)
 

En la evolución y difusión del pensamiento científico hay que resaltar también el importante papel que realizaron las academias de reciente fundación al promover vivamente el adelanto de la ciencia experimental. Los cinco científicos tuvieron relación con la Royal Society de Londres. A estas instituciones se debe que las obras de Boyle sean conocidas en Italia y en Inglaterra casi contemporáneamente. Malpighi es tan popular en Londres como en Bolonia; Harvey difunde sus descubrimientos casi simultáneamente en Flandes, en Inglaterra y en Alemania.

 

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