Los genes del mejor amigo

Identifican las regiones genéticas responsables de las diferencias entre distintas razas de perros
6 de septiembre de 2010


En los animales, la mayor parte de los rasgos fenotípicos (características externas, como el color del pelaje o el tamaño y forma de las orejas) no dependen de la acción de un solo gen, sino de varios que actúan a la vez. Esto mismo sucede con muchas enfermedades humanas, llamadas complejas precisamente porque son el resultado de la acción de varios genes y de sus interacciones con factores ambientales. Una de las cuestiones sin resolver es si estos rasgos dependen de la acción de muchos genes (cada uno con un efecto pequeño) o de pocos genes con efectos mayores.

Un nuevo estudio genético hecho en perros, publicado en la revista PLoS Biology, podría arrojar luz sobre este problema. Investigadores de distintas Universidades de Estados Unidos han llevado a cabo un amplio análisis de variantes genéticas en más de 900 canes, pertenecientes a razas puras o a perros callejeros. La idea es que el genoma tienen muchas letras que varían de unos perros a otros, de modo que analizando esas variantes en perros de distintas razas (que tienen rasgos externos típicos y muy diferentes) es posible averiguar cuáles variantes son responsables del tamaño corporal, la forma de la oreja, la longitud de las patas, etc.

Lo más sobresaliente del estudio es que los investigadores demuestran que la mayoría de los rasgos fenotípicos de los perros están determinados por unos pocos genes de alto impacto. La forma de la oreja, por ejemplo, parece estar bajo el control de una sola región del genoma. Por el contrario, estudios recientes en humanos apuntaban a que las enfermedades complejas podrían explicarse por la acción combinada de decenas (o cientos) de variantes de bajo impacto. Las razones de estas discrepancias podrían ayudar a los investigadores a diseñar nuevas metodologías más eficaces para realizar estudios genéticos en pacientes con enfermedades complejas como la diabetes o el alzheimer.

Javier Novo
Departamento de Genética