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El gen del habla

Descifran el funcionamiento de un gen esencial para el lenguaje humano

16 de noviembre de 2009


FOXP2 es el nombre de uno de los genes más famosos de los últimos años. Su ausencia provoca deficiencias en la comprensión y en la construcción gramatical y sintáctica del lenguaje, y además se ha visto que la forma humana de la proteína codificada por este gen tiene dos cambios respecto a la forma que está presente en chimpancés, y que esos cambios parecen haber sido el resultado de la selección natural. Recientemente, investigadores alemanes introdujeron la variante humana del gen en ratones de laboratorio y comprobaron que altera el cerebro de los ratones y la forma en que emiten sonidos ("Chillidos humanizados"). Pero todavía no se sabe cómo el gen humano provoca todos estos cambios.

Científicos de la Universidad de California han resuelto ahora este enigma, al menos en parte, en un trabajo que aparece en la revista Nature. Como FOXP2 es un factor de transcripción, una de sus funciones es regular la actividad de muchos otros genes, como si tratase de un director de orquesta. Por tanto, los investigadores han estudiado los genes regulados por FOXP2, comparando los efectos provocados por la variante humana y por la variante del chimpancé. Los científicos han identificado todos los genes que se ven afectados, y demuestran que la variante humana de FOXP2 provoca cambios claramente distintos a los que desencadena la variante de chimpancé, y que los genes implicados son importantes para el desarrollo del cerebro y para el procesamiento del lenguaje. Al margen de la importancia que esto pueda tener en el diagnóstico o el tratamiento de enfermedades humanas en las que el habla está alterada, este trabajo marca un hito importante en la investigación sobre cómo apareció el lenguaje durante la evolución humana.

Javier Novo
Departamento de Genética

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