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¿Cómo empezó todo?

Consiguen crear moléculas de ARN que se copian a sí mismas indefinidamente
19 de enero de 2009


El origen de la vida sobre la tierra es una de las cuestiones más importantes que se plantea la ciencia actual. Evidentemente, no es posible saber con exactitud qué ocurrió (a no ser que uno tenga una máquina del tiempo), pero los científicos han propuesto varias teorías. Una de ellas sugiere que fue el ARN (ácido ribonucleico) el que hizo posible la aparición de los seres vivos, ya que esta molécula puede transmitir información y, a la vez, llevar a cabo algunas reacciones químicas. Un estudio publicado en Science ha dado un nuevo espaldarazo a esta teoría del “mundo ARN”.

Investigadores del Instituto Scripps en La Jolla (California) han diseñado unas moléculas de ARN que, acopladas en parejas, son capaces de copiarse entre sí indefinidamente, ensamblando unas cadenas pequeñas que hay que añadir a la reacción. Esta propiedad, ya importante en sí misma, va acompañada de la capacidad de adaptarse a las condiciones externas: si se cambia la secuencia de las cadenas que se añaden a la reacción, se generan moléculas de ARN que son distintas a las iniciales y que además están “optimizadas” para las nuevas condiciones. Estas características (replicación indefinida y capacidad de evolucionar adaptándose a cambios externos) son importantes para poder dar lugar a un ser vivo. Lógicamente, las condiciones concretas utilizadas en el laboratorio no son las mismas que se supone existían en la tierra hace 3.800 millones de años, y además las moléculas utilizadas son fruto de años de perfeccionamiento en el laboratorio. En cualquier caso, este trabajo apoya la existencia de un “mundo ARN” en los momentos iniciales de la vida sobre el planeta, y acerca la posibilidad de crear algún día un sistema vivo en el laboratorio.

Javier Novo
Departamento de Genética

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